La cura de oro para el alcoholismo

La historia del tratamiento de la adicción a finales del siglo 19 y principios del siglo 20 es una historia fascinante de una batalla entre el dogmatismo médico, el pragmatismo y la especulación.

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La historia del tratamiento de la adicción a finales del siglo 19 y principios del siglo 20 es una historia fascinante de una batalla entre el dogmatismo médico, el pragmatismo y la especulación.

Uno de los aspectos más interesantes del estudio del tratamiento temprano de la adicción es ver que tantos conceptos que se cree que fueron originados por AA y la teoría moderna de la enfermedad en realidad se desarrollaron completamente a finales del siglo 19. Otra es que la batalla entre aquellos que promueven tratamientos farmacéuticos para la adicción y aquellos que promueven soluciones espirituales también se remonta al siglo 19.

La historia del tratamiento de la adicción a finales del siglo 19 y principios del siglo 20 es una historia fascinante de una batalla entre el dogmatismo médico, el pragmatismo y la especulación. La medicina ortodoxa del siglo 19 promovió el dogma de que el único tratamiento posible para el alcoholismo u otras adicciones era el confinamiento en asilos ebrios durante años a la vez, donde los reclusos podían ser rehechos a través de la terapia moral. El movimiento de asilo ebrio comenzó a mediados del siglo 19 con la fundación del Binghamton, el Asilo Ebrio de Nueva York (inaugurado en 1864) y el Hogar Washingtoniano en Boston (inaugurado en 1857). El movimiento de asilo ebrio, dirigido por médicos ortodoxos especializados en enfermedades mentales, sostenía que los tratamientos farmacéuticos para la embriaguez eran una imposibilidad y que los embriaguez solo podían tratarse por medios morales como el trabajo y la religión. Su postura era que los productos farmacéuticos solo debían usarse durante la desintoxicación, y con moderación incluso entonces.

Luego, en 1886, un médico ruso llamado Nikolai M. Popoff publicó un artículo que afirmaba que cuando los alcohólicos recibían inyecciones de nitrato de estricnina, dejaban de beber espontáneamente en dos o tres días. El uso de la estricnina como medicina puede sonar extraño para los oídos del siglo 21; sin embargo, la estricnina era una medicina extremadamente comúnmente utilizada en el siglo 19, uno de sus usos más comunes era como estimulante cardíaco.

Un resumen en inglés del artículo de Popoff fue publicado en la edición del 1 de mayo de 1886 del British Medical Journal,y este resumen fue reimpreso en innumerables revistas médicas en inglés. Muchos otros médicos rusos replicaron el tratamiento experimental de Popoff, y estos también fueron traducidos y publicados en muchas revistas médicas en inglés. Sin embargo, el Quarterly Journal of Inebriety,la única revista especializada en tratamiento de adicciones de Estados Unidos durante esta época, ignoró deliberadamente el descubrimiento ruso y no imprimió una sola palabra al respecto.

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Sin embargo, un cirujano ferroviario y vendedor de medicina de patentes llamado Leslie E. Keeley, que vivía en la pequeña y polvorienta ciudad de la pradera de Dwight, Illinois, se enteró de la cura rusa y decidió intentarlo. Keeley ya había estado vendiendo un medicamento patentado que llamó la cura del doble cloruro de oro para el alcoholismo desde 1880. El ingrediente principal de Keeley's Gold Cure parece haber sido la tintura de cinchona roja, y es cuestionable cuán eficaz era. No contenía oro. Pero cuando Keeley agregó las inyecciones de estricnina a su régimen de tratamiento en 1886, descubrió que tenía una cura milagrosa en sus manos. Keeley descubrió que llamar a su tratamiento la Cura de Oro era una gran estrategia de marketing, por lo que conservó el nombre, aunque el tratamiento todavía no contenía oro.

Keeley, por supuesto, nunca dio ningún crédito a los rusos por el descubrimiento de la cura. En cambio, Keeley comercializó la cura como una fórmula secreta que había descubierto a través de años de minuciosa investigación y experimentación. Era un motivo que los estadounidenses se comieron: el simple médico de campo que resolvió un problema médico que había desconcertado a los grandes y eruditos médicos de la costa este. Las historias de Thomas Edison y los hermanos Wright son ejemplos de este mismo motivo.

Al principio, la noticia de la milagrosa Cura de Oro de Keeley se difundió de boca en boca, luego, en febrero de 1891, Joseph Medill, editor del Chicago Tribune,publicó un respaldo de la Cura Keeley en su periódico, dándole publicidad nacional. Medill había sido inicialmente escéptico de la Cura Keeley; por lo tanto, había enviado a varios de los peores borrachos de Chicago a Dwight para recibir tratamiento con el fin de probar la eficacia de la cura. Todos habían regresado a Chicago sin poder beber whisky. Las compuertas se rompieron, y a finales de 1891, Keeley estaba tratando a casi 1.000 pacientes al día en Dwight. Posteriormente, se abrieron 126 Institutos Keeley en todo el mundo, y aparecieron al menos 300 imitadores, dirigiendo institutos que afirmaban ofrecer una cura de oro que era tan buena o mejor que la de Keeley. Para cuando el Instituto Keeley cerró en 1966, medio millón de personas habían tomado la Cura Keeley.

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Los miembros del movimiento de asilo ebrio odiaban a Keeley Cure. El movimiento de asilo embriaguez nunca había sido un éxito, solo unos pocos se abrieron. Además, su tasa de curación fue de solo alrededor del 20% al 30%. El Dr. Keeley se jactó de que su tasa de éxito era del 95%. Aunque Keeley estaba claramente exagerando, está bastante claro que aquellos que completaron un curso de inyecciones de 28 días en un Instituto Keeley no pudieron beber whisky cuando abandonaron el instituto, aunque algunos hicieron un esfuerzo por superar su aversión y finalmente reanudaron sus carreras de bebida. Muchos otros usaron el tratamiento inicial como un trampolín para la abstinencia permanente del alcohol. Los graduados de Keeley también se unieron para formar un grupo de apoyo mutuo llamado Keeley League, que tenía más de 30,000 miembros en el apogeo de su popularidad. Los miembros del movimiento de asilo ebrio montaron ataques viciosos contra Keeley Cure en revistas médicas y en la prensa popular; estos ataques estaban, sin embargo, llenos de argumentos engañosos y falacias lógicas. En lugar de participar en el debate, el Dr. Keeley simplemente los ignoró y se rió hasta el banco.

Los Institutos Keeley comenzaron a encontrar una dura competencia cuando se abrieron los Institutos Neal en 1909. Los Institutos Neal ofrecieron una forma temprana de terapia de aversión al gusto condicionada que combinaba un emético con una bebida de whisky, haciendo que la persona vomitara inmediatamente el whisky. Aunque vomitar cuando está intoxicado no crea una aversión, vomitar mientras está sobrio sí. Investigaciones posteriores en el Sanatorio Shadel en Seattle Washington en la década de 1940 producirían estadísticas que demostraron que esta forma de terapia de aversión era altamente efectiva para los alcohólicos. Sin embargo, el Dr. Benjamin Neal y los institutos Neal estaban satisfechos de encontrar el tratamiento altamente rentable. Mientras que el tratamiento con Keeley tomó 28 días y requirió inyecciones hipodérmicas cuatro veces al día, el tratamiento neal solo tomó tres días y no se usaron inyecciones. Alrededor de 80 Institutos Neal se abrieron en todo el mundo.

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La demanda de tratamiento cayó precipitadamente en el momento en que los Estados Unidos se involucraron en la Primera Guerra Mundial (1917 – 1918), y la mayoría de los institutos de curación patentados habían cerrado por el advenimiento de la prohibición nacional del alcohol en 1920, aunque unos pocos lograron sobrevivir. Después de la derogación de la prohibición en 1933, surgieron muchas nuevas instalaciones de tratamiento patentadas, como las Instituciones Samaritanas y los institutos HALCO; sin embargo, todos estos nuevos institutos se basaron en la terapia de aversión con eméticos, que era más simple y rápida que la cura de la estricnina. La Cura de Oro estaba disponible en solo unos pocos Institutos Keeley sobrevivientes y a fines de la década de 1940, el Instituto Keeley en Dwight había abandonado la Cura de Oro en favor del tratamiento de 12 pasos.

Cuando comencé a investigar los primeros institutos de cura patentados de finales del siglo 19 y principios del siglo 20, descubrí que no había relatos detallados de su historia en existencia. La mayoría de los artículos escritos sobre ellos habían repetido simple y acríticamente las diatribas que atacaban a estos institutos que habían sido publicadas en las revistas médicas de finales del siglo 19 y principios del siglo 20. Por lo tanto, me sentí obligado a escribir una historia detallada de estos tratamientos inmensamente populares. Esto requería volver a las fuentes primarias, es decir, las historias de periódicos, revistas médicas, folletos, etc. publicados durante esta época. Surgió una historia fascinante y previamente no contada que he publicado en dos libros, Strychnine and Gold (Parte 1) y Strychnine and Gold (Part 2). Cada uno tiene más de 400 páginas de longitud, y están disponibles en Amazon.  

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Por The Fix

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